Four lessons on communicating ASM stories of change

The artisanal and small-scale mining (ASM) sector has many problems – and good stories are not often heard. Gabriela Flores looks at how effective communications can help mining communities learn about good practices that are being developed by their peers.

Gabriela Flores Zavala's picture
Gabriela Flores is a communications specialist and senior associate at IIED
17 October 2017

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This short film focuses on how artisanal and small-scale miners and communities in Ghana, Madagascar and Tanzania are setting examples for others to follow

"We want to be appreciated for what we are doing," were the first words that a Ghanaian adviser to small-scale gold mines said to me in a recent interview. Coming from someone who travels from small mine to small mine to help operators rehabilitate land after exploitation, his words carried a special weight.

In a country where small-scale mining is synonymous with environmental degradation, workers' exploitation and unsafe practices, it may not be surprising to hear that good work goes largely unacknowledged. But this failure to acknowledge good practices extends to most countries where the sector is an important economic activity. 

Could this failure to promote good practice be depriving artisanal and small-scale miners (ASM) and communities from advancing? 

Informality, disagreement and low levels of trust abound in the ASM sector. At IIED, we believe that one of the antidotes to this troubling situation is effective communications. 

It's clear that the informal sector sorely lacks accurate and reliable information. This includes data about geology, land availability, licensing, access to finance and good practices. Even when this data exists, it is often difficult to access. 

Time and time again we hear that there are many ASM initiatives happening, but those involved in the sector don't always know who is doing what, what is working well and – crucially – what is not working. This thwarts the potential for collaboration and for scaling-up successful pilots.

A woman miner holds a rough red garnet found at a mine in Tanzania. Tanzania's artisanal and small-scale miners are fuelled by determination and the hope to strike it big (Photo: Magali Rochat)

The IIED ASM dialogues programme has been working for two years to enable a wide range of stakeholders to come together and collaborate. The goal is to help transform ASM into the engine of local sustainable development that it has the potential to be. 

Based on solutions-focused research, national players develop agendas for change that aim to empower miners, improve governance and create a safer, more secure working environment. The first dialogue was in Ghana and we are now gearing up for a dialogue in Tanzania in November. Effective communication and stakeholder engagement are at the programme's core. 

Telling stories of change

One of the biggest lessons we have learned is the need to do to more to share good practices and what we call 'stories of change'. These are personal stories that illustrate how artisanal and small-scale miners contribute to sustainable development, operate professionally, and create wider opportunities for communities. 

Stories alone cannot transform the sector from one driven by poverty and informality to one that is productive, equitable and sustainable. But they can inspire change. 

Here are four lessons we have learned.

1. Use facts to show ASM's contribution to sustainable development

There is wide agreement that ASM can be an important driver of sustainable development, particularly in some of the world's most impoverished communities. However, how this is already happening or why this is a sector worth supporting is not as widely known. 

Start with the basics. The existing contribution of ASM to national mineral production and local employment figures is not generally part of narratives about the sector. In many cases, the information is not readily available.

A good communications strategy can promote strategic facts: facts that can make us think twice about the relevance of the sector. For instance, did you know that 35 per cent of the gold mined in Ghana – one of the world's top ten producers – comes from ASM? 

2. Show real people

Most of the information shared about the ASM sector deals with technical, financial or regulatory matters. This dense – yet essential – material can be transformed into something inspiring if it is presented as a means of enabling real people to make a decent living, while respecting the environment. 

A woman shows Gabriela Flores, left, some of the jewellery she has made after attending a jewellery-making workshop in Ilakaka, Madagascar (Photo: GIZ Madagascar)

Our 'stories of change' series found and featured miners, suppliers and local community leaders in Ghana, Tanzania and Madagascar. They are turning small mines and quarries into responsible businesses and coming together to tackle the environmental impact of mining. Their stories show that good things are happening and could – with the right support – happen in other places too.

3. Tackle negative perceptions of ASM

Those of us working at the international level strive to support the sector so that it is more sustainable. Yet ASM is often perceived as an undesirable activity in the countries where it takes place. Negative perceptions can create barriers to progress, in policy and practice. 

We need effective communications strategies so erroneous perceptions don't get in the way of progress at the country level. This cannot be done from London, Geneva or Washington. It is essential to work with national partners who have influence and credibility at the national and local levels, and can interact with critics and sceptics in the space where national opinions and decisions are made.

In Ghana, we work with Friends of the Nation, in Tanzania with Haki Madini, and in Madagascar with GIZ. We learn much from their insights and connections, and our programme's communications are enriched.

4. Don't be afraid to talk about examples of poor practice

We advocate a focus on good practices. There is enough information about problems and too little about successes and the potential for even greater gains.

But we need to be balanced. We have to acknowledge that there have been countless instances where the sector has had detrimental impacts, not least on the environment, health and safety and wellbeing of communities. Supporting the sector and focusing on good practices does not mean that our communications turn a blind eye to its problems.  

Rehema Peter Mushi, from the Kalalani region in Tanzania, has mined red garnets, sapphires and rubies for two decades. She recently won a US$100,000 grant for this concession from the government, under a programme funded by the World Bank (Photo: Magali Rochat)

A more personal lesson for communicating ASM comes from the women gemstone miners we met in Tanzania. While they meet the government's requirements for small-scale miners, provide employment and engage in a range of responsible practices, their gruelling workdays end, more often than not, in disappointment.

They rarely find the type of stones that can turn a big profit. Yet when I asked why they continue to mine, every one of them said because they have hope. Their hope, they explained, is that one of these days they will find a stone that will change their lives for good. 

I walked away wishing that some of their patience and perseverance would rub off on me. If we, as communicators, can convey a fraction of their determination, we will be on our way to success. 

Gabriela Flores ([email protected]) is a communications specialist and senior associate at IIED. This blog was originally posted by the Intergovernmental Forum on Mining, Minerals, Metals and Sustainable Development.

Cuatro lecciones para comunicar buenas prácticas en la pequeña minería

Este video se centra en cómo mineros artesanales y de pequeña escala y comunidades aledañas en Ghana, Madagascar y Tanzania dan ejemplos de buenas prácticas. (El video solo está disponible en inglés)

El sector de minería artesanal y de pequeña escala (MAPE) enfrenta muchos problemas, y muchas veces las experiencias positivas no son difundidas. Gabriela Flores analiza como la comunicación efectiva puede ayudar a las comunidades mineras a aprender de las buenas prácticas que sus colegas vienen desarrollando.

"Queremos ser considerados por lo que estamos haciendo", fueron las primeras palabras que un asesor ghanés de minas de oro de pequeña escala me dijo en una entrevista reciente. Viniendo de alguien que viaja de una mina a otra para ayudar a operarios en la rehabilitación de tierras después de la explotación, sus palabras tenían un peso especial.

En un país como Ghana donde la minería de pequeña escala es sinónimo de degradación ambiental, explotación laboral y prácticas inseguras, no es sorprendente escuchar que el buen trabajo pasa, en gran parte, desapercibido. Pero este desconocimiento de las buenas prácticas del sector se extiende a la mayoría de países dónde la MAPE es una actividad económica importante.

¿Esta falta de difusión de buenas prácticas podría privar a los mineros de la MAPE y a las comunidades de la oportunidad de aprender y mejorar?

La informalidad, las constantes discrepancias y los bajos niveles de confianza son frecuentes en el sector de la MAPE.  En el IIED (por sus siglas en inglés), creemos que uno de los antídotos para esta situación preocupante es la comunicación efectiva.

Está claro que el sector informal carece de información precisa y confiable. Esto incluye datos sobre geología, disponibilidad de yacimientos, licencias, acceso a financiamiento y a conocimientos sobre buenas prácticas. Aunque esta información existe, por lo general es difícil acceder a ella.

Una y otra vez escuchamos que existen muchas iniciativas diseñadas para fortalecer y mejorar la MAPE, pero aquellos involucrados en el sector no siempre saben quién está haciendo qué, qué está funcionando bien y – fundamentalmente – que no está funcionando. Esto frustra el potencial para lograr la colaboración entre actores y para generar nuevos proyectos pilotos exitosos.

Una mujer minera sostiene un granate rojo en bruto encontrado en una mina en Tanzania. La determinación y la esperanza de salir de la pobreza impulsan el arduo trabajo de los mineros artesanales y de pequeña escala de Tanzania (Photo: Magali Rochat)

El programa de diálogo de la MAPE del IIED (IIED ASM dialogues programme) ha estado trabajando por dos años para lograr que una amplia variedad de actores se unan y colaboren. El objetivo es ayudar a transformar al sector en un motor del desarrollo sostenible local – porque tiene el potencial para serlo.

Basados en investigaciones centradas en soluciones, los actores clave de cada pais participante desarrollan agendas para el cambio que apuntan a empoderar a los mineros y comunidades, mejorar la gestión y crear un ambiente laboral más seguro. El primer diálogo fue en Ghana (first dialogue was in Ghana), seguido por el diálogo en Tanzania (dialogue in Tanzania), en noviembre pasado. La comunicación efectiva y el compromiso de los actores clave son fundamentales para el éxito del programa.

Contando las 'historias de cambio'

Una de las lecciones más importantes que hemos aprendido es la necesidad de hacer más por compartir las buenas prácticas que existen en el sector, lo que llamamos “historias de cambio”. Estas incluyen testimonios personales que muestran cómo los mineros artesanales y de pequeña escala contribuyen en el desarrollo sostenible, trabajan profesionalmente y crean mayores oportunidades para las comunidades aledañas.

Reportajes sobre buenas prácticas por sí mismos no pueden transformar un sector que surge de la pobreza e informalidad en uno que sea productivo, igualitario y sostenible. Pero pueden inspirar cambios.

A continuación, les presentamos cuatros lecciones que hemos aprendido al recopilar estas ‘historias de cambio’.

1. Usar datos para demostrar cómo la MAPE contribuye al desarrollo sostenible

Existe un amplio consenso que asegura que la MAPE puede ser un motor importante de desarrollo sostenible, particularmente en algunas de las comunidades más pobres del mundo. Sin embargo, cómo se viene desarrollando realmente o por qué este sector que amerita apoyo no es ampliamente conocido ni reconocido.

Empecemos por los conceptos básicos. La contribución actual de la MAPE a la producción nacional minera y las cifras de empleo local no son generalmente parte del saber popular sobre el sector. En muchos casos, esta información tampoco se puede encontrar fácilmente.

Una buena estrategia de comunicación puede difundir estos datos claves de manera estratégica, sobre todo aquellos que pueden hacernos pensar dos veces en la relevancia del sector. Por ejemplo, ¿sabías que el 35% del oro extraído en Ghana – uno de los diez primeros productores del mundo – viene de la MAPE?

2. Destacar a las personas

La mayoría de la información disponible sobre el sector de la MAPE tiene que ver con asuntos técnicos, financieros y regulatorios. Este material denso – aunque esencial – puede transformarse en algo motivador si se presenta como una actividad que permita a personas ganarse la vida decentemente, respetando y cuidando del medio ambiente.

 Una mujer muestra a Gabriela Flores, a la izquierda, algunas de las joyas que ha creado después de asistir a un taller de joyería en Ilakaka, Madagascar (Photo: GIZ Madagascar)

Nuestras series de “historias de cambio” encontraron y caracterizaron a mineros, proveedores y líderes de comunidades locales en Ghana (Ghana), Tanzania (Tanzania) y Madagascar (Madagascar). Ellos están transformando minas y canteras en micro y pequeñas empresas responsables, y trabajando juntos para enfrentar el impacto medioambiental de la minería. Estas historias muestran que las buenas prácticas que ya existen podrían – con el apoyo adecuado – darse en otros lugares también.

3. Enfrentrar las percepciones negativas de la MAPE

Los que trabajamos a un nivel internacional luchamos para lograr que el sector sea más sostenible. Sin embargo, la MAPE es por lo general percibida como una actividad indeseable en los países dónde se lleva a cabo. Las percepciones negativas frecuentemente crean barreras para el progreso, tanto en políticas como en prácticas.

Necesitamos estrategias de comunicación efectivas para evitar que las percepciones equivocadas entorpezcan el progreso a nivel nacional. Esto no puede hacerse desde Londres, Ginebra o Washington. Es importante trabajar con aliados nacionales que tengan influencia y credibilidad a nivel nacional y local, y puedan interactuar con críticos y escépticos en los espacios dónde se formulan las opiniones y decisiones de cada país.

En Ghana, trabajamos con los Amigos de la Nación (Friends of the Nation), en Tanzania, con Haki Madini, y en Madagascar con la GIZ. Aprendemos mucho de ellos y de sus redes de contactos, y nuestros programas de comunicación se ven enriquecidos.

4. No temer mencionar ejemplos de malas prácticas

Proponemos un enfoque comunicacional basado en las buenas prácticas. Ya existe suficiente información sobre los problemas del sector, pero hay muy poco sobre los logros y las posibilidades de mejorar el desempeño de la MAPE.

Pero debemos ser equilibrados. Tenemos que admitir que existen innumerables casos dónde el sector ha tenido impactos nocivos, especialmente en el medio ambiente, salud y seguridad y bienestar de las comunidades. Apoyar al sector y enfocarnos en las buenas prácticas no significa que nuestras comunicaciones deban ignorar estos problemas.

Rehema Peter Mushi, de la región de Kalalani en Tanzania, ha extraído granates rojos, zafiros y rubíes durante dos décadas. Recientemente, el gobierno le otorgó una subvención de US $ 100.000 para su concesión, como parte de un programa financiado por el Banco Mundial (Photo: Magali Rochat)

Una lección más personal sobre cómo comunicar los logros de la MAPE fue la que recibimos de las mujeres mineras de piedras preciosas que conocimos en Tanzania (women gemstone miners we met in Tanzania). Ellas cumplen con los requerimientos del gobierno para los mineros de pequeña escala, generan puestos de trabajo y están comprometidas con una variedad de iniciativas responsables, pero a menudo terminan sus arduos días de trabajo decepcionadas. Rara vez encuentran piedras preciosas de la talla que genera grandes ganancias. Cuando les pregunté por qué continúan siendo mineras, todas me dijeron que lo hacen porque viven con esperanza. Su esperanza, explican, es que uno de estos días encuentren una piedra de gran tamaño que cambiará sus vidas para mejor. Me fui deseando que un poco de su perseverancia se me contagie. Si como comunicadores, podemos transmitir una parte de la determinación de esas mujeres, estaremos más próximos al éxito.

Gabriela Flores ([email protected]) es especialista en comunicación para el desarrollo y asociada senior en IIED. Este blog fue originalmente publicado por el Foro Intergubernamental sobre Minería, Minerales, Metales y Desarrollo Sostenible.